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Une rapide histoire de la caricature

La Famille des Cochons ramenée dans l’étable
La Famille des Cochons ramenée dans l’étable

© Bibliothèque nationale de France

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Apparue pour la première fois en français en 1740, la caricature est une image qui charge, exagère, déforme pour donner à rire et dénoncer. Si la pratique peut être retracée jusqu’en Egypte antique, elle se développe surtout à la période moderne, avec l’apparition de l’imprimerie, puis de la presse.

Naissance de la caricature

Le mot caricatura (du latin populaire caricare, charger, exagérer, lui-même issu du gaulois carrus, char) a été employé pour la première fois dans la préface d’un album d’Annibal Carrache en 1646. Il donnera les mots français charge et caricature, ce dernier mot apparaissant pour la première fois dans les Mémoires de d’Argenson en 1740. Le traitement déformé de la physionomie s’inscrit dans la tradition de la satire et on peut faire remonter le procédé à certains portraits de l’Égypte antique, à certaines représentations sur des vases grecs, aux graffitis couvrant les murs des maisons pompéiennes.

La Tortue et les deux Canards
La Tortue et les deux Canards |

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Maître de Fauvel
Maître de Fauvel |

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Définition de la caricature

Bertrand Tillier, À la charge, La caricature en France de 1789 à 2000
Au sens strict, une caricature est une représentation révélant des aspects déplaisants ou risibles...
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Moyen Âge

Au Moyen Âge la caricature est très présente dans les sculptures extérieures et intérieures des églises ou dans les miniatures : personnages grotesques, animaux fantastiques et symboliques…

Les premières gravures, qui apparaissent à la fin du 14e siècle, sont faites sur bois. Les graveurs travaillent une planche taillée parallèlement aux fibres (bois de fil), susceptibles d’éclater sous le canif. Le dessin à reproduire devant apparaître en relief sur la planche, on évide donc les blancs à la gouge (ciseau droit ou coudé à tranchant semi-circulaire) et l’on garde les traits du dessin. À cause de la rigidité du bois cela donne des dessins assez schématiques. La gravure sur bois en relief est un procédé coûteux et lent : un dessinateur fournit un dessin qui est ensuite reproduit dans un atelier de graveurs sur un cœur de bois en buis, ce qui entraîne une taille réduite des illustrations, et enfin imprimé par un imprimeur. L’imprimerie a en effet permis la transmission des connaissances mais elle a aussi facilité la diffusion des pamphlets et des images.

Canard : ancêtre des journaux allemands
Canard : ancêtre des journaux allemands |

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La Réforme

Très vite, la gravure fut utilisée à des fins de propagande, notamment après le choc de la réforme de Luther qui déclencha la contestation systématique des pouvoirs établis et des autorités religieuses. Des gravures pouvaient être insérées dans des pamphlets (elles étaient alors de petite taille et anonymes) ou sur des affiches accompagnées de textes virulents ou de chansons. C’est ainsi que Henri III fut victime d’une campagne de caricatures précédant son assassinat.

La Poule d’Inde en Falbala : caricature d’une duchesse
La Poule d’Inde en Falbala : caricature d’une duchesse |

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Le Bichon poudré : caricature d’un petit marquis
Le Bichon poudré : caricature d’un petit marquis |

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L’explosion de la caricature politique correspond toujours à des périodes de crises ; en outre elle est fortement liée au statut matériel du document et aux moyens de sa diffusion (image insérée dans un pamphlet, vendue en feuille volante ou en série, affiche, illustration d’un « occasionnel », dessin de presse paraissant dans un périodique illustré).
Sous l’Ancien régime, les caricatures politiques sont produites de plus en plus souvent en feuilles volantes exposées à la vue des passants dans les étals de marchands d’estampes, vendues à la pièce dans la rue par des crieurs et transportées par des colporteurs. À l’époque, les images sont vendues sans autorisation ni privilège royal mais peuvent cependant être saisies.

Têtes et yeux d’hommes dans leurs rapports avec des têtes et des yeux d’animaux
Têtes et yeux d’hommes dans leurs rapports avec des têtes et des yeux d’animaux |

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La Révolution

La Révolution de 1789 va multiplier ces images (mille cinq cents gravures satiriques entre 1789 et 1792) et la demande suscitée par l’actualité va être à l’origine d’un appareil de production organisé. Des journaux hebdomadaires comme Les Révolutions de France et de Brabant de Camille Desmoulins ou les Révolutions de Paris de l’éditeur Prudhomme font une large place au dessin, satirique pour l’un, d’inspiration plus « reportage » pour l’autre.

La presse royaliste publie de son côté des caricatures anti-révolutionnaires tandis qu’en 1793 le Comité de Salut Public demande au député David de « multiplier les gravures et les caricatures qui peuvent réveiller l’esprit public et faire sentir combien sont atroces et ridicules les ennemis de la liberté et de la république. »
Cité dans « La caricature, deux siècles de dérision salutaire. »1

Les Trois Ordres au féminin
Les Trois Ordres au féminin |

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Le Peuple écrasé par les privilégiés
Le Peuple écrasé par les privilégiés |

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La caricature devient un langage politique : « Il faut la conjonction systématique et délibérée d’une production massive d’estampes, avec relais dans les pamphlets et dans une presse foisonnante pour faire de la caricature non plus seulement une arme mais un langage politique en voie d’autonomisation. Tel sera le cas en 1789. » 2
Le roi, personnage sacré jusqu’alors, devient la cible des caricaturistes : la mise à mort de Louis XVI est précédée par sa mise à mort symbolique par les images.

La monarchie de Juillet

Sous la monarchie de Juillet, si la feuille volante a encore une grande part dans la production d’images satiriques, les périodiques illustrés vont fortement se développer. Le destin de la caricature politique va être désormais uni à celui de la presse. Les plus connus sont La Caricature et Le Charivari, fondés par Philipon qui publie les lithographies de Daumier. Ces caricaturistes énervent le pouvoir. En 1834, Philippon sera condamné pour la série de métamorphoses du visage de Louis Philippe en poire. Qu’à cela ne tienne : le jugement sera publié en première page avec le texte composé en forme de poire !

Le Charivari
Le Charivari |

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Léandre
Léandre |

© Bibliothèque nationale de France


La loi du 9 septembre 1835 rétablit la censure pour les dessins, gravures et lithographies, l’Empire applique également la censure avec rigueur, et les artistes et les journaux se consacrent à la caricature des mœurs. Il faut attendre la nouvelle loi sur la presse de 1868 pour assister à une floraison de journaux dont La Lune de Gill, qui, rapidement disparu, renaît sous le titre de l’Eclipse, ou La Rue. C’est l’époque du portrait charge, dont les caractéristiques sont la ressemblance du sujet et l’exagération d’une tête énorme posée sur un corps rétréci.
Le Charivari publie des charges contre l’Empire, prend pour cible les Prussiens, mais évoque aussi les scènes de la vie quotidienne pendant le siège.

Émile Zola
Émile Zola |

© Maison Émile Zola, cliché Michel Urtado

Émile Zola
Émile Zola |

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Baudelaire, De l'essence du rire et généralement, du comique dans les arts plastiques

Baudelaire, Curiosités esthétiques, VII. Quelques caricaturistes français (1868)
Ces échantillons suffisent pour montrer combien sérieuse est souvent la pensée de Daumier, et comme...
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L’affaire Dreyfus

L’affaire Dreyfus constitue un autre temps fort de l’histoire de la caricature : la presse satirique s’engage dans la bataille avec du côté antidreyfusard L’Intransigeant de Rochefort et La Libre parole de Drumont auquel s’oppose Le Grelot. Certains journaux sont même créés pour l’occasion : Psst (antidreyfusard) et Le Sifflet (dreyfusard).
La fin du 19e siècle voit en France l’avènement de la presse marchandise et le développement de la presse populaire. La presse satirique va cependant subsister : de 1901 à 1914, l’Assiette au Beurre, hebdomadaire de seize pages en couleurs à tendance anarchiste, constitue l’aboutissement de la caricature sociale et de mœurs. Chaque numéro, confié à un seul dessinateur ou à un groupe de collaborateurs de la revue dont de futurs grands peintres comme Van Dongen, Juan Gris, Félix Valotton, traite un seul thème. Les dessins y sont généralement présentés en pleine page, ce qui accentue leur charge graphique.

Mai 68 et après

Le mouvement de mai 68 permet à une jeune génération de s’exprimer dans une presse alternative et parallèle comme Hara-kiri et Charlie-hebdo sur le registre de la provocation vis-à-vis du public bien-pensant et de ses valeurs. On assiste cependant à une mutation : le dessin de presse va progressivement remplacer la caricature et la formation, le statut et les pratiques des dessinateurs de presse évoluent. Ils se revendiquent dessinateurs-journalistes.

Notes

  1. Historia, n° 651, mars 2000, p.52.
  2. Annie Duprat, « La caricature, arme au poing : l'assassinat d'Henri III, p.105, in Sociétés et représentations, « Le rire au corps », n° 10, décembre 2000, Credhess.

Provenance

Cet article provient de l'exposition virtuelle Daumier (2008).

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